Richland en direct du Deep South

C’est en souvenir de son enfance à Rotterdam qu’Erik Vonk a créé sa distillerie de rhum… au cœur de la Géorgie et du Deep South américain.

Ce Néerlandais avait un grand-père capitaine au long cours qui ramenait de ses voyages des rhums du bout du monde et dans sa maison aux boiseries anciennes, l’odeur vanillée et caramélisée du rhum brun était indissociable du gâteau de Noël qui le parfumait abondamment. Mais avant d’arriver à construire sa distillerie artisanale à Richland, Erik Vonk a connu une vie de chef d’entreprise bien loin du jus de canne à sucre. Une fois ses études de droit achevées à Groningue (Pays-Bas), il s’envole pour San Francisco et son université Golden Gate pour obtenir un MBA en management international. Après avoir travaillé dans la banque, il prend la présidence pour les Etats-Unis de la société Randstad, née aux Pays-Bas et spécialisée dans l’intérim et le travail temporaire, avec pour principal fait d’armes la mise à disposition de 16 000 personnes pour les Jeux Olympiques d’Atlanta en 1996. Un record jamais égalé depuis… On le retrouve ensuite à la tête de Gevity, une société de solutions informatiques dédiées à la santé et aux services sociaux. Il en multipliera la capitalisation par 7 en cinq ans !
La cinquantaine approchant, Erik Vonk décide de “se poser“ en Géorgie avec son épouse Karin et achète une propriété où il se met à cultiver … la canne à sucre, dans une région autrefois plus connue pour ses champs de coton. De là à devenir distillateur de rhum, il n’y a qu’un pas. A l’origine, il pensait installer ses alambics sur son domaine, mais la ville voisine de Richland, pour revitaliser son centre plutôt en déshérence, lui a suggéré d’y créer sa distillerie et son centre de visite très cosy. C’en est aujourd’hui la principale attraction.


C’est ainsi que, depuis 2011, le pur jus de canne cuit de la propriété Vonk est distillé à deux heures d’Atlanta. En effet, Erik Vonk a tenu à renouer avec la tradition du rhum artisanal, sans recourir aux mélasses. « La Géorgie, explique-t-il, est à la limite nord de la culture de la canne à sucre. Elle y pousse plus lentement et différemment que sous les tropiques et ce climat plus tempéré donne un profil aromatique différent au sucre et donc au rhum ».
Pour élaborer le rhum Richland, Erik Vonk et ses distillateurs ont opté pour un process très traditionnel : fermentation lente à basse température, alambics en cuivre proches du type charentais en forme d’oignon, vieillissement pendant deux à trois ans au moins dans des fûts de chêne neufs préalablement bousinés (que l’on appelle habituellement bourbon barrels). De quoi obtenir un rhum puissant et généreux, marqué aussi bien par le caramel au beurre et la vanille que le chocolat noir, le tabac et le café. Et, ultime preuve de son caractère artisanal, chaque bouteille de rhum Richland précise le numéro du fût dont il provient.

Richland

 

www.richlandrum.com

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